Последний шанс: Илья Ковальчук нашел место, где его еще ценят

Карьеру форварда в НХЛ добил коронавирус, «Авангард» для него оказался единственным вариантом продолжения карьеры

Карьеру форварда в НХЛ добил коронавирус, «Авангард» для него оказался единственным вариантом продолжения карьеры
Илья Ковальчук. Фото: hawk.ru

Илья Ковальчук вернулся в Россию и 30 декаьря сыграет первый матч за новую команду – «Авангард». Но, кажется, это никого не удивляет. Кови уже давно перестал быть матерым НХЛовцем, за судьбой которого внимательно следили, изучая по утрам его индивидуальные показатели.

Произошло это ровно в тот момент, когда он расторг контракт с «Нью-Джерси», завершил карьеру за океаном и вернулся, чтобы зарабатывать хорошие деньги и брать Кубки Гагарина в СКА. Его камбэк в НХЛ в 35 лет после завоевания олимпийского золота воспринимался скептически.

Он подписался с «Лос-Анджелесом», который не мог претендовать на Кубок Стэнли, зато дал большие деньги – 18,75 миллиона долларов за три года. Стало понятно, что Ковальчук возвращается за океан просто доигрывать, а не биться за титул в каком-нибудь контендере. В Калифорнии великолепный климат, рядом звездные соседи, своя недвижимость, великолепные условия для семьи.

Чем все закончилось – известно. Слабая игра в «Кингз», шквал критики, выкуп контракта, хороший отрезок в «Монреале» и неуверенная попытка пойти за Кубком Стэнли в компании русских корешей из «Вашингтона».

То, что Ковальчук не сможет доминировать в НХЛ в 35 лет было понятно сразу. Была надежда, что он согласится на вспомогательную роль снайпера из третьего звена. Будет работать на команду, отрабатывать на всех участках площадки, помогать своим броском в большинстве.

Но Кови хотел, чтобы все было как в «Нью-Джерси» или «Атланте». Иметь неограниченный айстайм, постоянно играть с шайбой, забирать все большинство. Вот только у тренировавшего в тот момент Вилли Дежардена никто и никогда такие роли не играл. Душный коуч абсолютно всех заставлял играть по своей унылой системе.

Поэтому никто не удивился, когда он начал сажать Ковальчука в третьих периодах, а потом порезал его айстайм до девяти минут. Закончилось все тем, что Дежарден просто выпилил русскую звезду из состава под конец сезона.

Единственным местом, где 36-летнему уже Ковальчуку дали привычную роль, оказался перестроечный «Монреаль». «Канадиенс» после травм лидеров оказались с кучей дыр в составе, поэтому подписали звездного ветерана на минимальный контракт, а Клод Жюльен поставил к Ковальчуку энергичных бегунков, которые кормили его передачами и прикрывали в обороне.

В итоге ему нарисовали красивую статистику и скинули в «Вашингтон» за пик третьего раунда, удержав в платежке 50 процентов контракта. Все лучше, чем ничего. Ходили слухи, что после окончания сезона Ковальчук вернется в «Монреаль». Там у него была хорошая пресса и респект болельщиков.

Но все надежды Ковальчука на продолжение карьеры за океаном прибил коронавирус и его последствия. Пандемия обрушила доходы клубов НХЛ, потолок зарплат остался на прежнем уровне, игроки тоже пострадали – они получат всего 72 процента своих зарплат за сезон 2020/21.

Ну и совсем дичь творилась на рынке свободных агентов. Клубы давали и продолжают экстремально низкие и короткие контракты даже очень ликвидными игрокам. Эрик Хаула подписался в «Нэшвилл» на один год и 1,75 миллиона долларов, хотя в обычных условиях мог бы рассчитывать минимум на 3-3,5.

Один из самых крутых лотов рынка свободных агентов Майк Хоффман, стабильно забивавший по 30+ голов за «Флориду», был вынужден заключить пробное соглашение с «Сент-Луисом», потому что достойных предложений просто нет. Все врубили режим дикой экономии.

В таких условиях команды НХЛ логичным образом не стали смотреть в сторону 37-летнего Ковальчука, который последними двумя сезонами окончательно закрепил за собой реноме крайне специфического форварда, от которого больше вреда, нежели пользы. В третьем звене от него нет никакого толка. Доказано Дежарденом, Тоддом Маклелланом и Тоддом Рирденом в «Вашингтоне», за который Ковальчук набрал 5 (1+4) очков в 15 матчах. А в верхних звеньях россиянин в НХЛ просто не потянет ни по скорости, ни по интенсивности, по объемам.

За то время, что Ковальчук провел в СКА, заокеанская лига сильно изменилась. Там стало гораздо больше молодых ребят, хоккей стал быстрее. Даже с учетом того, что Кови пахал как зверь во время подготовки к сезону, годы взяли свое. Его ноги уже не такие взрывные и быстрые, а дриблинг не такой молниеносный.

Единственный вариант продолжить карьеру за океаном – меняться, адаптироваться к новым ролям, пытаться быть эффективным в условиях ограниченного времени. Но это история, наверное, не для такого статусного игрока как Ковальчук.

Поэтому единственным вариантом продолжения стал «Авангард», где работает Боб Хартли, который тренировал россиянина еще в «Атланте». Он рассказывал, что именно Кови промоутировал его в омский клуб, выступив посредником при переговорах. Илья хорошо знаком с амбициозным боссом «Авангарда» Александром Крыловым.

Боб Хартли и Илья Ковальчук. Фото: hawk.ru

А других вариантов даже в КХЛ у него и не было. В этом сезоне клубы плотно придавлены потолком зарплат, поэтому удовлетворить финансовые запросы Кови просто не в состоянии. У «Авангарда» же давно была подготовлена почва для сделки, поэтому переплачивать не пришлось – договорились на 20 миллионов рублей до конца сезона.

Для омичей подписание Ковальчука – скорее имиджевая история. Титулованный ветеран с мощным победным бэкграундом, который еще может. Возможно, именно такого персонажа не хватает в омской раздевалке, чтобы взять Кубок Гагарина. Вряд ли Кови даст сумасшедшее усиление нападению «Авангарда», но определенную пользу принесет, если Хартли замаскирует его пробелы в обороне.

У него все еще топовый бросок, особенно по меркам КХЛ. В нашей лиге этого достаточно. Для Ковальчука наверняка подготовят место в большинстве, над которым у Омска трудится топовый тренер Константин Шафранов. Так что за статистику ветерана можно не переживать. Но вряд ли стоит ждать, что новый капитан «Авангарда» (да-да, Ковальчуку сразу дали свитер с нашивкой «С») приведет команду к титулу.